Soms lijken paarden net bevers, in één nacht kunnen ze zomaar een hele plank doorknagen. Er circuleren veel opvattingen over het eten van hout. Paarden die op stal staan en zich vervelen hebben de neiging om te gaan knabbelen aan alles wat voorhanden is. Zeker als ze maar twee of drie maaltijdmomenten per dag krijgen. Een paard moet continu kleine beetjes ruwvoer tot zich nemen, anders daalt de pH in de maag, omdat een paard alleen maar neutraliserend speeksel produceert als hij eten in zijn mond kauwt. Bij mensen is dat anders, wij produceren de hele dag speeksel, ook als we niet eten.
Toch kan het gebeuren dat als je paard buiten staat dat hij gaat knagen aan jouw mooie hek of de schutting van de buurman, zelfs als je ze permanent hooi voor hun neus zet. Dit kan deels aangeleerd gedrag zijn vanuit een verleden op stal. Soms wordt er ook geroepen dat het komt omdat het paard een gebrek heeft aan mineralen. Grotendeels is het echter een natuurlijke behoefte van een paard.

In de winter is het kouder en heeft een paard meer hout nodig om op zijn kachel te gooien. Een paard produceert niet zijn eigen warmte, maar vooral de bacteriën in de darmen doen dit, net als de dampende mesthoop in de winter. De bacteriën in de darmen van een paard zijn gek op vezels. Het eten van grofstengelig hooi helpt hierbij, maar in de natuur zal een paard ook graag bast van een boom strippen. Als je paarden
(wilgen)takken geeft, zul je zien dat ze daar ook aan gaan knagen. Verder is het zo dat in februari de sapstromen in bomen alweer op gang komen, want de boom wordt klaargemaakt voor de aanstaande lente en er komen knoppen aan de takken.

Een paard ziet nou eenmaal weinig verschil tussen het hout van jouw hekje, de schutting van de buurman, het pas geplante boompje of de wilgentak die jij hebt neergelegd. Als je niet wilt dat een paard gaat eten van je hek kun je de planken het beste voorzien van gaas. Dit kun je er vrij eenvoudig op monteren met een elektrisch nietapparaat. Daarnaast moet je hem natuurlijk wel een andere knaagoptie geven: een wilgentak of andere niet giftige bomen.

In ouderwetse boomgaarden met hoogstam bomen en onderbeweiding door bijvoorbeeld schapen, was het algemeen bekend dat je de (jonge) bomen moet afzetten om vraat door je vee te voorkomen. Paarden gaan geen hout eten omdat ze wat tekort komen, net zo min als dat ze brandnetels gaan eten vanwege een tekort. Een paard is gewoon weg een alles-planten-eten. Alles wat voor z’n neus komt aan groenvoer gaat naar binnen.

Jantine Leeflang